Photographer: Anthony Kwan/Bloomberg

Las empresas tecnológicas chinas cada día sorprenden más, pero se hunden antes. Meitu es la nueva empresa que se una a la lista empresas tecnológicas chinas que alguna vez fueron prometedoras y que ahora están cargando a los accionistas con grandes pérdidas.

El creador de la aplicación de retoque fotográfico más popular de China creó una obsesión autofotográfica en la nación. Pero en estos días es una de las acciones de tecnología con peor rendimiento de la ciudad, uniéndose a una serie de IPOs tecnológicas que han caído por debajo de su precio de emisión en medio de inquietudes de los inversores que van desde altas valoraciones hasta una intensa competencia.

El meollo de la lucha de Meitu ha sido su incapacidad para sacar dinero de sus aplicaciones gratuitas, que alargan las extremidades, iluminan la piel y eliminan las imperfecciones. Trata las aplicaciones como su negocio principal a pesar de que más del 80% de sus ingresos proviene de la venta de sus teléfonos celulares de marca en un mercado feroz dominado por jugadores más grandes como Huawei y Xiaomi. Mientras se espera que Meitu se vuelva rentable por primera vez este año porque algunos inversores están perdiendo la paciencia.

“Yo mismo desecharía las acciones”, dijo Francis Lun, director ejecutivo de la corredora de Hong Kong Geo Securities. “La compañía tenía promesas vacías. Realmente necesitan un plan sólido para generar ganancias “, añadió.

Algunos de los mayores inversores de Meitu han reducido sus tenencias de acciones, que han perdido más de la mitad de su valor desde marzo de 2017. A pesar de esto, las acciones subieron un 0,9% el viernes. El desarrollador inmobiliario Kingkey Enterprise Holdings, un inversionista fundamental en la oferta pública inicial de Meitu, redujo su participación a un 9,8% en noviembre desde un 14% en julio, según datos compilados por Bloomberg a partir de las solicitudes de cambio. Un fondo administrado por la firma de riesgo IDG Capital redujo su tenencia al 4,6% en enero desde más del 7% a fines de 2016, según los datos.

Por otro lado, los conocedores clave de la compañía han estado comprando. Cai Wensheng, el multimillonario presidente de la compañía, y el director ejecutivo Wu Xinhong han intensificado las compras de acciones este año, elevando su participación combinada al 40%, según los últimos registros regulatorios.

Cai “confía en las perspectivas comerciales futuras de la compañía y no descarta la posibilidad de aumentar aún más sus participaciones” cuando corresponda, dijo la compañía en un correo electrónico.

La firma también dijo que confía en “líneas de ingresos de rápido crecimiento”, como publicidad y servicios de Internet.

Las compras de los expertos de la compañía “ayudaron un poco, pero la gente aún no está convencida“, dijo Alex Wong, director de gestión de activos de Ample Capital, con sede en Hong Kong, quien dijo que compró la OPI de Meitu y desde entonces ha reducido sus tenencias.

El principal creador de dinero para la compañía sigue siendo los smartphones premium de color caramelo que se venden de 345 dólares a 500 dólares por un modelo de edición limitada. Los teléfonos están equipados con cámaras de alta definición y una herramienta de “IA mágica” que detecta diferentes caras, tonos de piel y edades de las personas en el marco.

Gran parte del futuro de la empresa depende de su capacidad para construir un negocio rentable de publicidad y comercio electrónico en torno a esas aplicaciones. La empresa, que dice tener 500 millones de usuarios activos, comenzó a probar una función de medios sociales de Meitu a mediados de mayo que permite compartir consejos de belleza.

Meitu también buscó aumentar las ganancias mediante el desarrollo de artículos virtuales y juegos, principalmente en su plataforma de transmisión en vivo Meipai. Hasta ahora, los costos crecientes, como el marketing y la investigación, han reducido los márgenes, incluso a medida que los ingresos se recuperaron de los anuncios y el comercio electrónico.

A menos que demuestre que está ganando dinero pronto, los analistas e inversionistas dicen que es difícil ver un beneficio para las acciones, que cotizan en casi 46 veces las ganancias estimadas para 2018, cuadruplican el índice de referencia Hang Seng, según datos compilados por Bloomberg.

“Es demasiado pronto para pedir la muerte de esta compañía”, dijo Wong. “Pero la gente no solo lo basaría en la esperanza. Les gustaría ver evidencia “, añadió.

Kristine Servando and Kana Nishizawa para Bloomberg